UOL Notícias Internacional
 

14/12/2009

A origem dos dinossauros está na América do Sul

El País
Malen Ruiz de Elvira
Em Madri (Espanha)
Um dinossauro primitivo, recém descoberto no Novo México, não é um fóssil qualquer. Ele pertence à linhagem dos terópodos, uma das três linhagens existentes de dinossauros e a mesma à qual pertence o Tiranossauro rex. Sua antiguidade (214 milhões de anos) e características indicam que os primeiros dinossauros se originaram e evoluíram rapidamente no que hoje é a América do Sul, que então fazia parte do supercontinente Pangeia, para logo se dispersarem ao redor do mundo.

Comparado ao registro fóssil dos períodos Jurássico e Cretáceo, o registro dos primeiros dinossauros, no Triásico Superior, é bastante pobre. Sabe-se que por volta desta época esses animais haviam se dividido em três grupos principais, mas os fósseis deste período são raros e incompletos. Sterling Nesbitt, do Museu Americano de História Natural, e seus colegas descrevem agora vários esqueletos quase completos de um dinossauro terópodo do Triásico Tardio, que eles chamaram de Tawa hallae, em homenagem à palavra hopi para o deus sol (Tawa) e à paleontóloga aficionada Ruth Hall.

Os fósseis de vários indivíduos foram recuperados na jazida de Ghost Ranch, no norte do Novo México, mas o espécime-tipo (holótipo) é um esqueleto quase completo de um jovem dinossauro que media cerca de 70 centímetros de altura (nos quadris) e cerca de dois metros de comprimento. Era do tamanho de um cachorro grande, mas com uma cauda muito comprida.

O Tawa é um terópodo, linhagem de dinossauros que incluem o Tiranossauro rex e o velociraptor. Em sua maioria, os terópodos comiam carne, andavam sobre duas patas e tinham penas. Ainda que quase todos tenham se extinguido há 65 milhões de anos, algumas das linhagens que sobreviveram se transformaram nas aves modernas.

Uma das contribuições mais importantes de Tawa à ciência é que ele esclarece a situação do herrerassauro, um dinossauro encontrado na Argentina nos anos 60 e que alguns classificavam fora da linhagem dos terópodos, afirma a Universidade do Texas. O herrerassauro foi encontrado numa faixa rochosa junto aos espécimes mais antigos encontrados até agora das duas outras linhagens, os sauropodomorfos e os ornistiquios.

Nas palavras de Nesbitt, primeiro que assina o artigo publicado pela Science, "as características de Tawa situam o herrerassauro na linhagem dos terópodos, o que significa que as três linhagens estavam presentes no que hoje é a América do Sul logo depois da aparição dos dinossauros. Sem Tawa, poderíamos pensar que foi o assim que aconteceu, mas ele reforça esta hipótese."

Durante o Triásico (entre 251 e 199 milhões de anos atrás), enquanto a Pangeia se separava nos protocontinentes norte e sul, os dinossauros eram raros. Estes dinossauros primitivos não dominavam a fauna terrestre na época, e representam apenas cerca de 6% dos fósseis de animais de quatro patas daquela época. Entretanto, os parentes crocodilianos eram mais comuns.

Foi durante este período que os dinossauros se diversificaram em três grupos diferentes: terópodos, sauropodomorfos e ornistiquios. Até agora não foi encontrado nenhum fóssil que corresponda a um dinossauro anterior à separação dos três grupos, lembra Nesbitt. Também trabalharam na análise alguns dos paleontólogos mais conhecidos dos Estados Unidos, como Mark Norell, também do Museu Americano de História Natural, em Nova York, e outros de prestigiosas instituições como o Museu Field de História Natural de Chicago.

Os fósseis foram encontrados por acaso em 2004 e começaram a ser escavados em 2006. Os trabalhos foram registrados num filme em três dimensões com o título original "Dinosaurs Alive!", que está em exibição no Museu Field.

Tradução: Eloise De Vylder Novos fósseis do Novo México indicam procedência geográfica comum

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