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10/02/2006

Empresa casa computador com aparelho de som

The New York Times
David Pogue

Colunista de tecnologia
Estes garotos malucos de hoje! Seus sistemas de som domésticos freqüentemente ficam divididos em dois. Em um canto o computador, cheio de arquivos de música copiados de CDs ou baixados da Internet. No outro canto, o aparelho de som ou o home theater.

O desafio é tocar a música do computador nas boas caixas de som, apesar de estarem em cantos diferentes da casa.

A indústria de eletrônicos oferece todos os tipos de solução para este problema. Algumas (Sonos, Olive) são muito caras. Outras (iPod, AirPort Express) exigem que você levante do sofá para ver ou mudar o que está tocando.

Mas há, felizmente, outro caminho. Você pode equipar seu sistema de som com um receiver minúsculo, bonito e sem fio que fornece uma janela para a coleção de música de seu computador a partir de qualquer ponto da casa.

Esta é a idéia por trás do novo Squeezebox 3 da Slim Devices (US$ 300, ou US$ 250 para a versão com fio). É uma atualização, com aspecto bem mais bacana, do Squeezebox 2, que possui um culto fanático de seguidores desde seu lançamento no ano passado --um culto que poderá crescer quando a empresa atualizar o aparelho com um novo aplicativo para seus clientes na próxima semana.

O Squeezebox 3 é, digno do nome da empresa, um aparelho esguio. Com 19,3 X 9,4 X 7,8 centímetros, ele tem quase o tamanho de uma sandália de dedo. O Squeezebox também é lindo, um atributo bem-vindo para algo que ficará a vista das pessoas. A parte de cima é um plástico translúcido escuro, esfumaçado, com pontos brancos brilhantes. (As laterais e fundo vêm em preto ou branco).

Na maior parte do tempo a tela exibe apenas texto --o que está tocando no momento, por exemplo, ou exibindo manchetes de notícias em tempo real-- mas alguns gráficos simples também estão disponíveis, como gráficos dançantes de espectro de áudio.

Ligá-lo envolve conectar apenas dois cabos: um de força e outro que vai ao receiver, alto-falantes ou fones-de-ouvido. Quatro tipo de conectores de saída de áudio são fornecidos, incluindo RCA (vermelho e branco) e saídas digitais (óptica e coaxial).

Quando você liga o aparelho, ele tenta se conectar à sua rede sem fio. Se você tem uma rede direta, isto é apenas uma questão de clicar OK cerca de cinco vezes no controle remoto. Se a rede exigir uma senha, passagem por programas firewall ou outros, a instalação poderá exigir mais tempo, ou mesmo um telefonema para o serviço de atendimento.

O próximo passo transcorre em seu computador. Você deve baixar e instalar um programa (disponível para Mac, Windows, Unix ou Linux) que fica presente, em segundo plano, e transmite a música para o Squeezebox pela rede. Pode soar técnico, mas não é; na verdade, após o primeiro dia feliz de instalação, ele fica invisível e não exige esforço.

Tudo o que o Squeezebox pede é que você mantenha seus arquivos de música em uma pasta em seu disco rígido. Subpastas internas e atalhos para pastas são permitidos --e melhor que tudo, programas gratuitos de jukebox como iTunes e Windows Media Player também são aceitos. Toda sua música, incluindo listas de execução e mesmo listas inteligentes, aparece no Squeezebox, pronta para ser tocada.

Agora você corre para o andar de baixo, até a sala de estar, e experimenta. O que você descobrirá é que toda sua música aparece no belo mostrador do Squeezebox.

Você seleciona por banda, álbum, título ou lista; o controle remoto parece barato e de plástico, e é um pouco estranho que o botão Play seja tão pequeno, mas pelo menos foi cuidadosamente disposto. (Você também pode controlar a execução pelo computador, usando uma tela de controle bem planejada que aparece até mesmo em seu browser de Internet.)

A música soa fantástica. De fato, até mesmo audiófilos com tímpanos de ouro elogiam esta caixinha humilde (após fazer certas modificações, incluindo a substituição do adaptador de força incluído -vá entender). O aparelho toca a maioria dos formatos de arquivo de música favoritos do mundo, como MP3, WMA, FLAC, AAC, WAV, Apple Lossless e Ogg Vorbis.

Mas não pode tocar músicas protegidas contra cópia compradas em lojas de música online como Napster ou iTunes Music Store. A companhia diz que esta limitação se deve ao esquema de proteção contra cópia da Apple ser um segredo, mas não explica por que você não pode tocar as músicas WMA protegidas da Microsoft.

Há outras pontes para música sem fio disponíveis no mercado. Mas algumas características deliciosas tornam o Squeezebox um aparelho desejável e extremamente versátil.

Primeiro, ele pode sintonizar milhares de estações de rádio de Internet. Dezenas delas já vem listadas no aparelho (apesar das fornecidas pela Live365.com sujeitarem você a 30 segundos de propaganda antes de começarem a tocar), e você pode digitar o endereço de qualquer outra estação. Estas estações de rádio são tão fáceis de usar e livres de comerciais que é quase como obter rádio por satélite gratuito.

Segundo, o Squeezebox funciona como despertador; por ser tão pequeno e atraente, ele fica bem no criado-mudo ao lado da cama.

Lá, você pode explorar os canais de som ambiente: 26 opções de sons tranqüilizantes da natureza (riachos, chuva, ondas e gaivotas) que ajudam você a dormir apesar do barulho do trânsito no lado de fora.

Terceiro, o Squeezebox sem fio oferece conexão Ethernet que permite que outro componente do seu sistema -Xbox, PlayStation ou TiVo, por exemplo- entre na rede com a simples adição de um cabo.

Finalmente, a partir da próxima semana, o Squeezebox fará algo que nenhum outro componente hi-fi pode fazer: se conectar ao Pandora.

O Pandora.com é um site sofisticado de recomendação de música. Você indica uma banda, cantor ou música que você gosta. Imediatamente, você escuta uma nova "estação de rádio" que toca apenas músicas semelhantes. Se você digitar "Billy Joel", a Pandora tocará canções com "síncope rítmica moderada, alternando tonalidade maior e menor, vocalista masculino dinâmico e harmonias vocais".

Ele funciona da mesma forma no Squeezebox. Você usa o controle remoto para digitar o que você gosta (usando entrada de texto de múltiplos toques semelhante à do celular). Assim que sua rádio sob medida instantânea começa a tocar, você usa o controle remoto para fornecer feedback. Se você rejeitar uma canção, a tela do Squeezebox diz: "Desculpe, não tocaremos esta música", e uma nova música começa a tocar imediatamente. Se você aprovar, ela diz: "Legal, tentaremos tocar músicas semelhantes". Com o tempo, o Pandora peneira suas estações, as alinhando mais aproximadamente do seu gosto.

A Slim Devices prevê que o Pandora se tornará uma característica altamente popular, o que provavelmente é correto (apesar de após 90 dias de teste, ele custar US$ 36 por ano). Ele oferece toda a variedade de música da rádio de Internet, com um toque pessoal de sua própria coleção de CDs.

O lado negativo de usar seu computador como fonte de toda música, é claro, é que quando ele é desligado, a música pára. Mas o Squeezebox tem uma forma de contornar isto: um canal especial chamado Squeezebox Networks, cheio de estações de rádio de Internet (incluindo o Pandora) que estão disponíveis mesmo quando seu computador não está. Belo toque.

E ainda há mais um: você pode comprar vários Squeezebox e espalhá-los pela casa. De forma impressionante, eles podem tocar músicas diferentes a partir do mesmo computador simultaneamente -ou pode sincronizá-los para tocarem a mesma coisa.

Normalmente uma empresa de eletrônicos é apenas uma vendedora. Mas no caso da Slim Devices, você tem um verdadeiro senso das personalidades de seus criadores. A empresa não mede esforços para ser aberta, transparente e com a mentalidade certa.

O programa servidor é de código aberto, o que significa livre para as pessoas o modificarem; como resultado, você pode fazer o download de plug-ins para o Squeezebox para lhe dar ainda mais capacidades. (Por exemplo, um plug-in chamado SoftSqueeze permite que você escute sua coleção de música doméstica a partir de qualquer computador em qualquer lugar, pela Internet.) Uma área de discussão animada ajuda a formar um senso de comunidade.

Solução de bugs e atualizações do programa (como a nova função Pandora) são transmitidas automaticamente para sua máquina em intervalos regulares. No site da empresa, os componentes da máquina são descritos de forma completa e agradável, como um chef descreveria ingredientes frescos. (O adaptador de força, por exemplo, é "pequeno, eficiente e não esquenta muito".)

No geral, é difícil não apreciar uma máquina tão doce e gratificante. Seus criadores suaram tanto para cuidar de tantos detalhes que você tem vontade de lhes dar uma toalha. Agora que CD players, tape decks e toca-discos estão desaparecendo rapidamente, o Squeezebox nos aproxima ainda mais de uma era de aparelho de som sem aparelho de som. Aparelho permite tocar música baixada da Web fora do computador George El Khouri Andolfato

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