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27/02/2007 - 19h05

Nasa adia lançamento do Atlantis por causa de dano no tanque externo de combustível

WASHINGTON, 27 fev (AFP) - A Nasa (agência espacial americana) decidiu adiar por várias semanas o lançamento do ônibus espacial Atlantis, previsto para 15 de março, devido a danos causados por uma tempestade de granizo ao tanque externo de combustível da nave.

Uma forte tempestade caiu sobre a região de Cabo Cañaveral, no estado da Flórida (sudeste), no fim da tarde de segunda-feira, e a nave foi atingida por granizo quando já estava posicionada na plataforma de lançamento do Centro Espacial Kennedy, de onde partiria rumo à Estação Espacial Internacional (ISS, na sigla em inglês).

A Nasa anunciou que agora deve levar a nave de volta ao hangar para consertar o tanque de combustível, o que forçará o adiamento do lançamento. O hangar fica a 5,5 km da plataforma de lançamento.

"O granizo afetou e danificou uma parte do tanque externo", um compartimento enorme que armazena hidrogênio e oxigênio para abastecer os três motores criogênicos da nave, de 46,9 metros de altura e 8,4 de diâmetro, havia dito mais cedo à AFP Amber Philman, porta-voz do Centro Espacial Kennedy.

Inicialmente, a agência espacial americana havia levantado a possibilidade de fazer reparos no local com a ajuda de uma grua gigante para evitar o adiamento.

A espuma isolante que protege algumas tubulações externas do tanque preocupa os responsáveis pelo programa. Esta espuma sofreu modificações importantes depois do acidente com o ônibus espacial Columbia, em 1º de fevereiro de 2003.

Um pedaço de 700 gramas do isolante se desprendeu pouco depois do lançamento e rompeu a proteção térmica da asa esquerda do ônibus espacial, causando sua desintegração ao reentrar nas camadas densas da atmosfera terrestre. A fricção da nave com o ar faz a temperatura em seu entorno chegar a 1.500 graus Celsius.

O incidente com o Atlantis, que deve partir com uma tripulação de seis membros com destino à ISS, poderá atrapalhar o calendário já apertado da Nasa em 2007 e também criar problemas para os lançamentos das naves russas Soyuz rumo à ISS, um deles previsto para abril.

A missão de 11 dias do Atlantis está destinada a dar continuidade à construção da ISS.

A princípio, a Nasa programou cinco vôos este ano, inclusive um em outubro para levar e instalar o laboratório europeu Columbus. A agência espacial americana prevê 14 lançamentos de ônibus espaciais até o fim de 2009 para concluir a construção da ISS e, assim, tirar de circulação os três ônibus espaciais da frota.

O vôo anterior de um ônibus espacial, o do Discovery, foi realizado em dezembro e permitiu avançar na montagem da estação espacial internacional.

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