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21/03/2007 - 21h34

Lançamento do ônibus espacial Atlantis é adiado para maio

WASHINGTON, 21 mar (AFP) - O lançamento do Atlantis foi adiado para maio, diante dos danos provocados por granizo no tanque externo do ônibus espacial, que poderá até ser substituído, informou nesta quarta-feira a agência espacial americana (Nasa).

"Um estudo sobre os reparos está em andamento e precisamos saber a que velocidade poderemos fazê-lo (...). É possível que façamos o lançamento em maio, mas se o tanque for substituído, será em meados de junho", declarou Wayne Hale, responsável pelo programa de ônibus espaciais.

O lançamento estava previsto inicialmente para 15 de março, mas a Nasa decidiu adiar a operação em fevereiro para realizar os reparos.

"Realmente, não temos uma data fixa para o lançamento. Nem sequer decidimos que tanque vamos utilizar", disse na quarta-feira o subdiretor da Nasa, Bill Gerstenmaier.

A espuma isolante que protege alguns tubos externos do tanque é uma preocupação constante para os responsáveis do programa. Esta espuma já foi objeto de importantes modificações desde o acidente com o ônibus espacial Columbia, em 1º de fevereiro de 2003.

A agência espacial americana prevê 14 lançamentos de ônibus espaciais até o final de 2009 para concluir a construção da Estação Espacial Internacional (ISS), antes de retirar as três naves de operação.

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