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30/05/2007 - 18h03

Astrônomos descobrem um gigante espacial nada comum

WASHINGTON, 30 mai (AFP) - Astrônomos profissionais e amadores anunciaram nesta quarta-feira a descoberta de um planeta "bizarro" fora do sistema solar, cuja massa supera em mais de 13 vezes a de Júpiter.

O planeta, conhecido como XO-3b, é "uma esquisitice" se comparado com os mais de 200 planetas extra-solares encontrados até agora, disse Peter McCullough, um astrônomo do Space Telescope Science Institute em Baltimore, Maryland, em um comunicado.

"É o maior e mais maciço planeta já encontrado numa órbita tão próxima, e dada a proximidade orbital da estrela, ficamos surpresos de que esta órbita não seja circular, mas significativamente elíptica", disse McCullough.

Ele e outros cientistas apresentaram suas descobertas nesta quarta-feira em um encontro da Sociedade Astronômica Americana, em Honolulu, no Havaí.

"Este planeta é realmente esquisito", disse Christopher Johns-Krull, astrônomo da Universidade Rice.

O tamanho do XO-3b fica na fronteira entre os planetas e as "anãs marrons", que são objetos maciços menores que as estrelas.

"Ainda há um intenso debate entre os astrônomos sobre como classificar as anãs marrons", disse Johns-Krull.

"Algumas pessoas acreditam que qualquer coisa capaz de fundir deutério, que na teoria ocorre por volta de 13 massas de Júpiter, é uma 'anã marrom'. Outros dizem que não é a massa que importa, mas se o corpo se forma sozinho ou como parte de um sistema planetário", afirmou.

O planeta foi descoberto pelo Projeto XO, que reúne astrônomos amadores e profissionais, usando um telescópio situado no Havaí, no monte Haleakala.

Os astrônomos amadores observam estrelas consideradas possíveis planetas, editando a lista de tempos em tempos. Os astrônomos profissionais, então, analisam as observações com dois telescópios maiores no Texas para confirmar a presença de um planeta em trânsito.

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