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30/05/2004 - 21h46
Rice vence as 500 Milhas de Indianápolis e acaba com hegemonia brasileira

INDIANÁPOLIS, EUA, 30 de maio (AFP) - O americano Buddy Rice, da equipe Rahal, venceu neste domingo a 88ª edição das 500 Milhas de Indianápolis, quarta etapa do calendário 2004 da Indy Racing League (IRL), e acabou com a seqüência de vitórias do Brasil na prova desde 2001. O melhor brasileiro na corrida, marcada pela chuva e por vários acidentes, foi Tony Kanaan (Andretti-Green), que cruzou a linha de chegada a 0.3466 milésimos do americano em segundo lugar.

Rice, de 28 anos, termina assim com o domínio dos brasileiros nos últimos três anos na prova. Hélio Castroneves venceu em 2001 e 2002 e Gil de Ferran, em 2003.

O resultado foi muito significativo para o piloto americano, que pela primeira vez venceu em Indianápolis e ainda conquistou o inédito lugar mais alto do pódio para equipe Rahal na temporada.

"Isto é maravilhoso... não dá para acreditar que eu consegui vencer", vibrou o americano logo após sair do seu carro. Rice finalizou a prova neste domingo sob baixa velocidade, já que os organizadores da IRL tiveram de encerrar a lendária corrida 20 voltas antes das 200 previstas para o circuito oval de quatro quilômetros. A vitória de Rice confirma o acerto da Rahal na contratação do piloto. Ele assinou com a equipe para substituir o sueco Kenny Brack, que se recupera de sérias lesões provocadas por um acidente no último ano. Dos 33 carros que iniciaram a prova, somente 22 conseguiram chegar até o fim da corrida, que teve uma média de velocidade de apenas 89.240 milhas por hora (143km/h).

A vitória converte Rice no primeiro piloto a conquistar a 'pole position' e a clássica prova do automobilismo americano, no mesmo fim de semana, desde o holandês Arie Luyendik em 1997. Ao todo, apenas 17 corredores conseguiram a 'dobradinha' nos 88 anos da prova.

A corrida teve inúmeras bandeiras amarelas e começou com um atraso de quase duas horas por causa da chuva. O britânico Dan Wheldon chegou em terceiro e o americano Bryan Herta em quarto. Os brasileiros Bruno Junqueira e Vitor Meira ficaram, respectivamente, com a quinta e sexta colocações. O resultado de Rice também coroou a força dos motores Honda, que ocuparam os sete primeiros lugares da competição deste domingo. A prova não era vencida por um americano desde que Eddie Cheever ficou em primeiro em 1998.

O segundo lugar de Kanaan em Indianápolis rendeu ao piloto brasileiro a liderança da IRL com 197 pontos. Ele é escoltado por Wheldon (158), Castroneves (150), Scott Dixon (130) e Rice (126). O sucesso da escuderia Rahal - de propriedade do empresário Bobbie Rahal e do apresentador de televisão David Letterman - interrompeu ainda a seqüência de vitórias da equipe Penske Racing em Indianápolis. A Penske era a escuderia Castroneves e Gil de Ferrán nas três edições passadas da lendária corrida.

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