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16/01/2008 - 22h04

Fotos de sonda revelam lado desconhecido de Mercúrio

Da BBC Brasil
As primeiras imagens captadas pela sonda Messenger, da Nasa (a agência espacial americana) do planeta Mercúrio começaram a chegar à Terra.

Elas incluem imagens que mostram partes da superfície do planeta que não foram captadas pela sonda Mariner 10 em sua missão na década de 70.

A foto que a Nasa disponibilizou no seu site foi tirada no dia 14 de janeiro a uma distância aproximada de 27,3 mil quilômetros do planeta.

O hemisfério fotografado parece ter várias crateras, uma característica semelhante a áreas previamente mapeadas de Mercúrio.

No alto, no lado direito da imagem, está a bacia de Caloris, incluindo sua porção ocidental, que nunca tinha sido vista por uma espaçonave.

Formada pelo impacto de um grande asteróide ou cometa, Caloris é uma dos maiores e uma das mais jovens bacias do sistema solar, segundo a Nasa.

A sonda Messenger fará duas outras aproximações do planeta antes de entrar em sua órbita em 2011.

A sonda está programada para coletar mais de 1.300 imagens. As primeiras imagens e outras informações digitalizadas começaram a ser transmitidas na terça-feira.

Os pesquisadores esperam que a sonda Messenger forneça ainda medições sobre a composição mineral e química da superfície do planeta.

Os instrumentos a bordo da sonda são protegidos por um escudo. O lado do escudo voltado para o Sol enfrenta temperaturas de mais de 300 graus centígrados.

A última missão para Mercúrio, com a sonda Mariner 10, foi realizada em 1975, quando apenas metade da superfície do planeta foi investigada. Uma face de Mercúrio fica permanentemente voltada para o Sol. Em outras partes, em que há noite e dia, as temperaturas variam cerca de 500 graus centígrados.

Sua órbita em torno do Sol leva 88 dias. Os cientistas estão intrigados porque apesar de ser o planeta mais próximo da estrela, pode haver gelo em crateras profundas que ficam permanentemente nas sombras.

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