Cientistas procuram vida na Europa, uma lua de Júpiter

Em Boston

Na busca por vida no Sistema Solar, a Europa, uma lua de Júpiter que abriga um oceano, parece mais promissora do que Marte, o grande deserto onde os Estados Unidos concentram seus esforços limitados por cortes orçamentários, afirmam especialistas.

"Fora da Terra, a Europa é o lugar do nosso Sistema Solar com a maior probabilidade de se encontrar vida, e deveríamos explorá-la", afirmou Robert Pappalardo, cientista responsável do Laboratório de Propulsão a Jato (JPL, na sigla em inglês), da Nasa (Agência Espacial Norte-Americana).

"A Europa é recoberta por uma camada de gelo relativamente fina, possui um oceano [líquido sob o gelo] em contato com rochas no fundo, é geologicamente ativa e bombardeada por radiações que criam oxidantes e formam, ao se misturar com a água, uma energia ideal para a vida", explicou.

Mas, a pedido da Nasa, a missão que exploraria a lua Europa foi revista devido a um corte de custos, explicou o cientista durante a conferência anual da Associação Americana pelo Avanço da Ciência (AAAS, em inglês), reunida em Boston de 14 a 18 de fevereiro.

O JPL, junto com o laboratório de física aplicada da Universidade Johns Hopkins, em Maryland, concebeu um novo projeto de exploração chamado Clipper num valor total de US$ 2 bilhões (cerca de R$ 3,9 bilhões), sem contar com o lançamento da nave.

O aparato seria colocado na órbita de Júpiter e realizaria vários vôos de aproximação à Europa, seguindo o exemplo da sonda Cassini em Titã, uma lua de Saturno.

"Desta forma, podemos cobrir de forma eficaz toda a superfície da [lua] Europa, pela metade do custo inicial", assegurou Pappalardo.

Se for aprovado, o Clipper pode ser lançado em 2021 e demoraria de três a seis anos para chegar ao satélite. Em comparação, são necessários apenas seis meses para se chegar a Marte.

De qualquer forma, a Nasa informou não possuir fundos suficientes para sustentar a missão Clipper no atual contexto de cortes orçamentários.

Uma prioridade científica

No entanto, a agência espacial anunciou em dezembro passado o envio de um novo robô a Marte em 2020 seguindo o exemplo do Curiosity, um projeto de US$ 2,5 bilhões (cerca de R$ 4,9 bilhões). Tendo chegado ao planeta vermelho em agosto de 2012, o Curiosity busca determinar se Marte pode ter desenvolvido alguma forma de vida.

De acordo com os projetos atuais de exploração robótica da Nasa, os Estados Unidos não terão mais sondas na parte mais longínqua do Sistema Solar após a chegada da nave Juno à órbita de Júpiter em 2016, programada para se chocar contra o planeta um ano mais tarde.

Por outro lado, a Nasa pode participar da missão da Agência Espacial Europeia (ESA, na sigla em inglês) a Júpiter e as suas luas, batizada de Jupiter Icy Moon Explorer, com previsão de chegada para 2030.

Embora Pappalardo admita que Marte represente grande parte da exploração do Sistema Solar pela Nasa, ele acredita que a agência "também deveria explorar lugares que constituem uma grande prioridade científica". "Uma das perguntas fundamentais é saber se existe vida fora do Sistema Solar", completou.

Enquanto Marte pode ter sido habitada a bilhões de anos atrás, a lua Europa pode ser propícia à vida neste momento, insistiu o cientista.

"Se a Europa é o melhor lugar do Sistema Solar para abrigar vida depois da Terra, a Encelade, uma lua de Saturno, a segue de perto", ressaltou Amanda Hendrix, do Instituto de ciência planetária em Tucson, no sudoeste dos Estados Unidos.

A Encelade conta com "um mar e um oceano de água líquida embaixo de uma camada de gelo e é geologicamente ativa com uma fonte de calor no polo sul, além de um gêiser que emite partículas de água", explicou na mesma coletiva de imprensa.

A Europa foi observada de perto pela primeira vez pelas sondas americanas Voyager, em 1979, e Galileo, nos anos 1990.

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